Julius jobbade på en fabrik som i första hand tillverkade tvål. I andra hand tillverkade den sina egna arbetare. Eftersom alla nya arbetare så småningom behövde tvätta sig, växte fabrikens inkomster exponentiellt. Arbetarna kunde njuta av fina förbättringar i arbetslivet. Allt från pingisbord och gym till gratis luncher och vackra tapeter.

Julius var tacksam för förbättringarna som kom med jämna mellanrum. Han arbetade på ögonavdelningen, den mest kreativa avdelningen. Men varje dag kände han sig tom inombords.

Lilja hade orsakat detta. Hon var hans fru, som för ett halvår sedan jobbade på hjärtavdelningen, där varje misstag fick förödande konsekvenser. Julius föreslog att hon skulle säga upp sig. När hon följde hans råd förvreds hon av friheten. En vecka senare lämnade hon honom.

En dag, när Julius precis stuckit hål i ett chokladfärgat iris och skulle gå på fikarast, ville han kräkas. När han stod hukad över toalettstolen kom bara luft. Han gav upp och gick in i fikarummet. I hörnet satt Casper. Casper var Julius bästa arbetskamrat. Han var även ledande programmerare på avdelningen som tillverkade hjärnor. Så han var nästan psykolog.

“Nu är jag så där igen”, sa Julius och satte sig.

“Så där tom igen?”

“Ja.”

“Hm.” Casper hällde i sig sista kaffetåren och ställde fabrikens stora, vackra porslinskopp på bordet. “Du har varit så här mycket på sistone. Vantrivs du på ditt jobb, Julius?”

“Nej då. Jag ska vara tacksam för mitt enkla men stimulerande arbete. Jag vet inte varför jag mår som jag mår. Det måste vara något fel med min hjärna.”

Casper gav honom en varm blick. Julius hade alltid gillat hans ögon. Den havsfärgade glansen var av högsta kvalitet. “Får jag hjälpa dig, Julius?”

“Nej. Människor kan inte hjälpa andra människor.”

“Varför tror du det?”

“Vi är alla idioter. Onormalt smarta apor. Varje gång jag tagit hjälp av andra har det varit slöseri med tid. Varje gång jag hjälpt någon har det lett till katastrof.”

“Din analys kanske stämmer”, suckade Casper. ”Men det är dags att jag avslöjar någonting. Jag är ingen människa. Jag är fabrikstillverkad.”

Julius interiörer frös. Han hade aldrig gissat att Casper var artificiell. “Okej”, mumlade han.

“Du har jobbat på ögonavdelningen i mer än ett decennium, så du kan omöjligt veta hur mycket hjärntekniken utvecklats. Vi har nästan nått perfektion. Fabrikens hjärnor är mer avancerade än människans, till och med på det känslomässiga planet.” Casper log så att kindbenen blev spetsiga. “Om du vore fabrikstillverkad hade du aldrig känt dig tom. Den buggen eliminerade jag flera år sedan. Jag tycker synd om dig, och din talang är så betydelsefull för fabriken. Det finns ännu en sak jag inte vågat berätta. Sanningen är…”

“... sanningen är att jag är den enda som inte är fabrikstillverkad?” avbröt Julius.

“Så är det. Du är unik. Till och med Lilja var fabrikstillverkad.” Han sträckte sig över bordet och klämde Julius axel. “Du är förmodligen den starkaste arbetaren här. Du är den enda som inte konkurrerats ut av intellektuellt och emotionellt överlägsna individer. Men du har ingen chans om du tyngs ned av depression. Förstår du det? Jag vet hur hjärnor fungerar. Jag vet precis vad du behöver. Vill du veta?”

“Visst.”

“En fru. Specialtillverkad just för dig”, sa Casper. “Jag vet personligheten som skulle passa dig perfekt. Jag ska se till att nästa arbetare vi tillverkar är din själsfrände. Du får äran att designa ögonen, sedan bokar jag in en dejt. Vad säger du om det?”

Julius tinade lätt. Ett vackert öga dök upp i huvudet. Nu längtade han till arbetsbordet. “Det låter bra.”

Nästa dag började Julius jobbet klockan sex - en timma tidigare än vanligt. Han putsade en glaskropp tills den var helt genomskinlig och slog sedan in den i sin finaste näthinna. Efter han markerat gula fläcken klädde han ögat i en präktig åderhinna. Sedan ännu ett lager: senhinnan. Med sin minsta skalpell skar han ett runt hål i senhinnan. Där skulle irisen sitta. Resten av veckan ägnade han åt att färglägga irisen. Han drog hundratals blå penseldrag från cirkelns mitt till dess periferi.

Fredag morgon var irisen färdig. Han stack ett hål i mitten och ett pupiller öppnade sig långsamt. Han såg en havsplanet från rymden, vars havsyta slukades inifrån av en jättelik, kolsvart vattenvirvel. Nu skulle den in i ugnen - sedan kopieras. Sedan var den färdig.

Julius lutade sig tillbaka. Ögat som stirrade på honom hade distraherat tomheten, men nu var den på väg tillbaka. Den natten somnade han med paradoxala känslor. Imorgon skulle han på dejt. Förmodligen skulle han misslyckas och bli tommare än innan. Men flickan skulle ha de vackraste ögonen han någonsin skapat.

Fortsättning följer nästa fredag.